Etiska e-handelsintervjuer: Mayamiko om att förvandla sig från en välgörenhetsorganisation till ett företag

Vi pratade med Paola Masperi, grundare av båda välgörenheten Mayamiko Trust och etisk damklädmärke Mayamiko. Välgörenheten bakom varumärket utbildar missgynnade människor i Malawi och andra delar av Afrika i kreativa och överförbara färdigheter som skräddarsy, och stöder dem sedan att använda dessa färdigheter genom affärs- och finansutbildningsseminarier och mikrofinansiering.

Vad inspirerade dig att starta Mayamiko?

Jag gick först till jobbet i Malawi 2004, med ett projekt som stödde grundskoleutbildning med teknik. Jag fick många vänskap och professionella partnerskap, och med tiden fick jag verkligen förstå landet och de problem som kvinnor stod inför där.

Har du sett många blivande affärs- eller välgörenhetsgrundare starta projekt i Afrika utan den förståelsen för landet?

Det händer hela tiden, och inte bara i Afrika! Människor menar väldigt bra och vill verkligen hjälpa till, men att utveckla ett koncept på andra sidan världen baserat på kunskap du har fått genom att läsa eller undersöka fungerar helt enkelt inte.

Människorna på marken i dessa länder vet mer än du någonsin kunde lära dig genom att läsa ensam: det sociala sammanhanget, den ekonomiska situationen, nyanserna. Om du vill starta ett projekt i ett utvecklingsland måste du inse att du är det av tjänsten till människorna där och att du bara tar med dig vad du kan, oavsett om det är verktyg eller möjligheter eller tekniker. Du behöver en lyssnande tänkesätt, och i de områden som vi har gjort riktigt bra inom, det är det som fungerade för oss: att lyssna på vad lokala kvinnor sa till oss att de behövde.

En av de saker som kvinnorna berättade för oss var till exempel att skräddarsy och sy var så tilltalande för dem på grund av den flexibilitet som det gav. Några av de yngre kvinnorna var glada att komma till en workshop måndag till fredag, men många av de andra kvinnorna hade vårdansvar, vilket innebar att gå till en arbetsplats varje dag inte passade in i deras liv. Vi insåg att de verkligen ville inte bara vara ett jobb: det var en skicklighet och verktygen för att göra ett företag av det på ett sätt som fungerade för dem.

Så det är på oss att anpassa våra metoder till miljön snarare än att bara gå in och säga: "så här arbetar vi, och om du vill arbeta med oss ​​så är det vad du behöver göra."

Varför förvandlade du Mayamiko från en välgörenhetsorganisation till ett företag?

Det var mycket tydligt i mina tankar att träningsaspekten av Mayamiko måste vara rent välgörande, men jag visste att för att finansiera välgörenheten behövde vi också vara en självförsörjande verksamhet. Jag har sett för många fantastiska projekt som var starkt beroende av extern finansiering och som varade så länge som finansieringen varade. Och då var samhället nästan sämre än tidigare, för de hade investerat så mycket i detta projekt och infrastruktur.

Du måste ta dig ut ur ekvationen: om jag försvinner en dag, av någon anledning, har jag skapat något som kan fortsätta utan mig? Det är där jag tror att affärer kan vara en kraft för gott.

Vilka är de mest påverkande etiska praxis som ett företag kan införa?

Du kan inte göra allt, speciellt när du precis börjar, och särskilt i en bransch som mode. Du tittar på storleken på utmaningen och har ingen aning om var du ska börja: människor, material, processer, affärsmodeller. Det är massivt.

Jag tror att du måste se på det som ett system. Så har jag närmat mig det: Jag har redogjort för alla effekterna av verksamheten och de ansträngningar som behövs för att ta itu med det och frågat mig själv: vad kan jag ta itu med nu? Vad ska jag ta itu med senare? Vad betyder mest för mig? Du prioriterar saker och sedan kan du börja chippa bort dem.

Berätta om hur du växte Mayamiko i början, kontra hur du hittar och engagerar dig med dina kunder nu.

Till att börja med var vi en produktionsverkstad för andra etiketter. Det var en riktigt värdefull upplevelse: den lärde mig om vad som var möjligt, vad som var svårt, vad som fungerade bra och så vidare. Till slut var det klart att det skulle vara mer förnuftigt för oss att bli vårt eget varumärke, där vi kunde ha kontroll över både det kreativa elementet och produktionen.

Så, mycket, mycket blygsamt, i slutet av 2013 testade vi en mycket grundläggande, gratis, Shopify webbplats för att se om logistiken fungerade och om folk litade på oss tillräckligt för att köpa från oss. Vi sålde bara mycket grundläggande saker: tillbehör, kopplingsväskor, laptopöverdrag, den typen av grejer. Det bevisade konceptet och började berätta för oss vilka våra kunder kunde vara: den typ av människor som är intresserade av produkter med berättelser. På baksidan av det, återigen mycket blygsamt, lanserade vi vår första kapselkollektion ett år senare. Vi har odlat och lanserat en samling varje år sedan.

Att bygga en gemenskap har varit det viktigaste för oss. Vi har försökt växa långsamt och verkligen hålla kontakten med vårt samhälle: det handlar om kvalitet på överdriven kvantitet. Men i en värld där vi alla bedöms av hur många anhängare vi har, undrar jag ofta: gör jag det rätt? Är det tillräckligt bra?

Hur har du börjat främja en gemenskap?

Mestadels via sociala medier och nyhetsbrev. Men vi har också gjort några popup-fönster genom åren, tre eller fyra om året, och de är en fantastisk möjlighet att interagera med dina kunder ansikte mot ansikte: inte bara för att se hur de reagerar på produkterna, men också hur de faktiskt ser ut. Du får en bild av dem genom webbplatsens data, men det är en helt annan sak att se dem i verkligheten.

Det handlar aldrig riktigt om pengar eller försäljning vid dessa evenemang: det handlar om att skapa en anda av gemenskap. Online förlorar du den mänskliga kontakten.

Vilka är de största utmaningarna som Mayamiko har ställts inför?

För en entreprenör är en av de viktigaste sakerna för att få rätt är ditt fokus. Du har en ren skiffer och du kan fylla den med nästan vad som helst: det finns så många olika riktningar som verksamheten kan gå in, som alla verkar vara rätta för tillfället.

Att ha en entreprenörsinriktning innebär att se dessa möjligheter, men det kan bli svårt när du ser för många. Som regel upptäckte jag att jag tappade fokus och spridda energi när jag jagade dessa ledningar, medan om jag hade stannat kvar med priset kunde jag ha nått mitt mål snabbare eller på ett bättre sätt.

Du måste öva detta varje dag. När något dyker upp i din inkorg och du tycker att det låter som en bra idé, fråga dig själv: hur överensstämmer detta med min vision? Vilket annat område i verksamheten kan detta ta energi från? Vad skulle mina kunder tycker om detta?

Berätta om tekniken du använder.

Vi använder Shopify: det är inte perfekt, men det gör jobbet! Vi har flera av deras appar, och den modellen passar bra för oss eftersom vi gradvis kan hitta lösningar på våra kunders smärtor i stället för att investera i en skräddarsydd infrastruktur.

Men den teknik som har gjort den största skillnaden för oss, även om den är den enklaste av dem alla, är WhatsApp. Det är ett mycket lågt hinder för människor, eftersom de flesta redan har det på sin telefon. Jag kommer inte ihåg sista gången jag utbytte ett e-postmeddelande med mitt team i Malawi, men vi pratar på WhatApp varje dag.

Vilka råd skulle du ge till någon som just börjat i e-handel?

Gå direkt till konsumenten. Utan en bit pengar som går till mellanhänder som återförsäljare och grossister har du råd att betala dina odlare och tillverkare bättre priser, samtidigt som du har en inkluderande prispoäng för dina kunder.

Hur tror du att framtiden kommer att se ut för e-handel?

Detta har redan sagts av många, men COVID har helt enkelt accelererat trender som har hänt i flera år, särskilt tillväxten av e-handel. Och så tror jag att det är väldigt viktigt att skilja ditt varumärke från andra online, där människor inte har någon fysisk upplevelse av din produkt.

Det är här varumärkesvärden och berättande spelar in. Människor köper produkter för att de gillar hur de får dem att känna sig: så blev de som gjorde det behandlade bra? Var det använda materialet snällt mot jorden? Du måste se till att du verkligen är klar med dina meddelanden.

Och sedan måste du hitta och vårda dessa människor som delar dina värderingar, snarare än att jaga olika trendledda, passerade strategier för kundförvärv, för det är de som kommer att stanna hos dig. Vi vill inte ha många nattklubbar, även om de kan vara roliga: vi vill ha långvariga relationer!