Urban inspiration - spåra de stora utställningarna

För några dagar sedan passerade jag förbi National Porträttgalleri i London. Två imponerande köer gick runt byggnadens hörn. Det var soligt och bara några minuter till 10 när galleriet öppnas. I London är det normalt att människor står i kö för att besöka en utställning. Och det har inget med solen att göra. De skulle ha öppnat sina paraplyer.

Det är en av de stora sakerna med storstäder: oändliga kulturella godisar och tillräckligt med "åskådare" för oändliga sålda evenemang. Ta David Hockey, en av Storbritanniens mest kända artister under förra seklet. Hans nyligen avslutade iPad Yorkshire landskapsutställning på Royal Academy of Arts var en hit, med människor som stod ibland i kö i timmar (vintertid!), Grymma recensioner, stora banderoller över stadens murar och plastpåsar med färgglada landskap. Naturligtvis kan en väloljad marknadsföringsmaskin "skylla" på en del av framgången, men med stora artister är det inte svårt att sälja ut. Kanske för att de är så stor inspiration.

Jag håller med, inspiration är en intim, svår att definiera och klassificera upplevelse, men om du alla avvecklas när du möter mästerverk, är det inte ett stort plus att du inte missar de stora utställningarna.

Om du råkar vara eller bara passera genom London fram till slutet av maj, föreslår vi att du inte missar Lucian Freud-porträtt. Här har du några incitament. Det är den mest ambitiösa utställningen av hans verk sedan 2001, med över 100 målningar, teckningar och etsningar sammanförda från hela världen. Det är ganska unikt, eftersom du kanske aldrig kan se några av dessa porträtt igen. Åtminstone i verkligheten.

Freud (1922-2011) var en av de stora realistkonstnärer som kunde skapa verk med slående observationsintensitet. Det är lite som en överdos av uppriktighet som väcker tittaren och tvingar eftertänksamt humör. Med omkring 100 människor som stirrar rakt mot dig från målningarna är ett ganska intensivt möte som kan göra att du känner dig dränerad och utsatt. Det finns en fascination av hans användning av tjockare borstar, tät applicering av pigment, kronologiska förändringar i stil, sitters och intressen. Historierna som medföljer porträtten är lika inspirerande som själva målningarna. Från kända personer till kungligheter, familj och vänner ville många posera för honom. Inklusive drottningen. Och det är inte ett smickrande porträtt. Men än en gång poserade du inte för Freud om du ville smickra.

Utställningen rekommenderas inte för prudes som tycker att konst bara är keruber och äpplen på en tallrik. Eller till präster. Jag berättar detta för att även om prästmannen jag hörde förleden var imponerad av Freuds talang, var han inte särskilt förtjust i sitt val av ämnen.

Huruvida du gillar det eller inte, jag vet inte. Men jag vet att det kommer att hålla fast vid dig och lägga fler frågor och idéer i ditt huvud än du kanske vill tro. Vi kan inte heller garantera att ingen kö står vid ingången.

Mer om andra stora namn i staden snart. Njut av!

National Portrait Gallery, London
Fram till 27 maj 2012