Etiske netthandelsintervjuer: Mayamiko om å transformere seg fra en veldedighet til en bedrift

Vi snakket med Paola Masperi, grunnlegger av begge veldedighetene Mayamiko Trust og etisk dameklærmerke Mayamiko. Veldedigheten bak merket trener vanskeligstilte mennesker i Malawi og andre deler av Afrika i kreative og overførbare ferdigheter som skreddersy, og støtter dem deretter til å bruke disse ferdighetene gjennom forretningsutdanning og finansutdanning og mikrofinansiering.

Hva inspirerte deg til å starte Mayamiko?

Jeg gikk først på jobb i Malawi i 2004, på et prosjekt som støttet grunnskoleutdanning med teknologi. Jeg fikk mange vennskap og profesjonelle partnerskap, og over tid fikk jeg virkelig forstå landet og problemene kvinner sto overfor der.

Har du sett mange kommende forretnings- eller veldedighetsstiftere som starter prosjekter i Afrika uten den forståelsen av landet?

Det skjer hele tiden, og ikke bare i Afrika! Folk mener veldig bra og vil virkelig hjelpe, men å utvikle et konsept på den andre siden av verden basert på kunnskap du har tilegnet deg gjennom å lese eller undersøke, virker ganske enkelt ikke.

Menneskene på bakken i disse landene vet mer enn du noen gang kunne lære gjennom å lese alene: den sosiale konteksten, den økonomiske situasjonen, nyansene. Hvis du vil starte et prosjekt i et utviklingsland, må du innse at du er det av tjenesten til menneskene der, og at du bare tar med deg det du kan, enten det er verktøy eller muligheter eller teknikker. Du trenger en tankegang for å lytte, og i områdene vi har gjort det veldig bra i, det er det som fungerte for oss: å lytte til hva lokale kvinner fortalte oss at de trengte.

For eksempel var en av tingene kvinnene fortalte oss at skreddersøm og sy var så attraktivt for dem på grunn av fleksibiliteten det ga. Noen av de yngre kvinnene var glade for å komme til en workshop mandag til fredag, men mange av de andre kvinnene hadde omsorgsansvar, noe som betydde at det å gå til et arbeidssted hver dag ikke passet inn i livet deres. Vi skjønte at det de virkelig ønsket ikke bare var en jobb: det var en ferdighet, og verktøyene for å gjøre en bedrift ut av det på en måte som fungerte for dem.

Så det er på oss å tilpasse metodene våre til miljøet i stedet for bare å gå inn og si: "Dette er hvordan vi jobber, og hvis du vil jobbe med oss, så er dette det du trenger å gjøre."

Hvorfor forvandlet du Mayamiko fra veldedighet til virksomhet?

Det var veldig klart for meg at treningsaspektet til Mayamiko måtte være rent veldedig, men jeg visste at for å finansiere veldedigheten måtte vi også være en selvbærende virksomhet. Jeg har sett for mange flotte prosjekter som var sterkt avhengige av ekstern finansiering, og som varte så lenge finansieringen varte. Og da var samfunnet nesten i en dårligere posisjon enn før, fordi de hadde investert så mye i dette prosjektet og infrastrukturen.

Du må ta deg selv ut av ligningen: Hvis jeg av en eller annen grunn forsvinner en dag, har jeg skapt noe som kan fortsette uten meg? Det er der jeg tror virksomhet kan være en styrke for godt.

Hva er de mest effektive etiske praksisene en virksomhet kan ha på plass?

Du kan ikke gjøre alt, spesielt når du bare begynner, og spesielt i en bransje som mote. Du ser på utfordringens store størrelse og aner ikke hvor du skal begynne: mennesker, materialer, prosesser, forretningsmodeller. Det er massivt.

Jeg tror du må se på det som et system. Slik har jeg nærmet meg det: Jeg har lagt opp alle virkningene av virksomheten og innsatsen som trengs for å ta tak i den og spurte meg selv: hva kan jeg ta opp nå? Hva skal jeg ta for meg senere? Hva betyr mest for meg? Du prioriterer ting, og så kan du begynne å flippe dem.

Fortell oss om hvordan du vokste Mayamiko helt fra starten, kontra hvordan du finner og engasjerer deg med kundene dine nå.

Til å begynne med var vi et produksjonsverksted for andre merker. Det var en virkelig verdifull opplevelse: den lærte meg om hva som var mulig, hva som var vanskelig, hva som fungerte bra og så videre. Til slutt var det klart at det ville være mer fornuftig for oss å bli vårt eget merke, der vi kunne ha kontroll over det kreative elementet så vel som produksjonen.

Så veldig, veldig redd, på slutten av 2013, testet vi en veldig grunnleggende, gratis, Shopify nettstedet for å se om logistikken fungerte, og om folk stolte på oss nok til å kjøpe fra oss. Vi solgte bare veldig grunnleggende ting: tilbehør, clutchvesker, deksler til bærbare datamaskiner, den slags ting. Det beviste konseptet, og begynte å fortelle oss hvem kundene våre kunne være: den typen mennesker som er interessert i produkter med historier. På baksiden av det, igjen veldig redd, lanserte vi vår første kapselkolleksjon et år senere. Vi har vokst og lansert en samling hvert år siden.

Å bygge et samfunn har vært det viktigste for oss. Vi har prøvd å vokse sakte og virkelig holde kontakten med samfunnet vårt: det handler om kvalitet på overskytende mengde. Men i en verden der vi alle blir bedømt av hvor mange tilhengere vi har, lurer jeg ofte på: gjør jeg det riktig? Er dette bra nok?

Hvordan har du gått fram for å fremme et samfunn?

Mest gjennom sosiale medier og nyhetsbrev. Men vi har også gjort noen popup-vinduer gjennom årene, tre eller fire i året, og de er en fantastisk mulighet til å samhandle med kundene dine ansikt til ansikt: ikke bare for å se hvordan de reagerer på produktene, men også hvordan de faktisk ser ut. Du får et bilde av dem gjennom nettsteddataene, men det er en helt annen ting å se dem i det virkelige liv.

Det handler aldri om pengene eller salget som ble gjort på disse arrangementene: det handler om å skape en ånd av fellesskap. På nettet mister du den menneskelige forbindelsen.

Hva er de største utfordringene Mayamiko har møtt?

For en gründer er en av de viktigste tingene for å bli riktig, ditt fokus. Du har en ren skifer, og du kan fylle den med nesten hva som helst: det er så mange forskjellige retninger virksomheten kan gå i, som alle virker riktig for tiden.

Å ha en gründerinnstilling betyr å se disse mulighetene, men det kan bli vanskelig når du ser for mange. Som regel fant jeg meg selv å miste fokus og spre energi når jeg fulgte disse lederne, mens hvis jeg hadde holdt øynene med prisen, kunne jeg ha kommet til målet mitt raskere, eller på en bedre måte.

Du må øve på dette hver dag. Når noe dukker opp i innboksen din, og du synes det høres ut som en god idé, spør deg selv: hvordan stemmer dette overens med visjonen min? Hvilket annet område av virksomheten kan dette ta energi fra? Hva ville kundene mine tenkt om dette?

Fortell oss om teknologien du bruker.

Vi bruker Shopify: det er ikke perfekt, men det gjør jobben! Vi har flere av appene deres, og den modellen er flott for oss fordi vi gradvis kan finne løsninger på våre kunders smertepunkter i stedet for å investere i en skreddersydd infrastruktur.

Men teknologien som har gjort den største forskjellen for oss, selv om den er den enkleste av dem alle, er WhatsApp. Det er en veldig lav barriere for folk, ettersom folk flest har det allerede på telefonen. Jeg kan ikke huske sist gang jeg utvekslet en e-post med teamet mitt i Malawi, men vi snakker på WhatApp hver dag.

Hvilke råd vil du gi til noen som nettopp begynner på netthandel?

Gå direkte til forbruker. Uten en bit penger som går til mellomledd som forhandlere og grossister, har du råd til å betale produsentene og produsentene bedre priser, samtidig som du har et inkluderende prispunkt for kundene dine.

Hvordan tror du fremtiden vil se ut for netthandel?

Dette har mange sagt allerede, men COVID har ganske enkelt akselerert trender som har skjedd i årevis, særlig veksten av netthandel. Og så tror jeg å skille merkevaren din fra andre på nettet, der folk ikke har en fysisk opplevelse av produktet ditt, kommer til å bli veldig viktig.

Det er her merkeverdier og historiefortelling spiller inn. Folk kjøper produkter fordi de liker hvordan de får dem til å føle seg: Så ble de som behandlet det bra? Var materialene som ble brukt snille mot jorden? Du må sørge for at du er veldig klar med meldingen.

Og så må du finne og pleie disse menneskene som deler verdiene dine, i stedet for å jage etter forskjellige trendledede, passerende kundeoppkjøpsstrategier, for det er de som skal bo hos deg. Vi vil ikke ha mange nattbord, selv om de kan være morsomme: vi vil ha langsiktige forhold!